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El Niño

También se le presta una creciente atención a El Niño como resultado de un episodio particularmente severo en 1997-98 que causó daños valuados en millones de dólares. Tal episodio originó un importante estudio realizado por varias instituciones sobre las lecciones aprendidas en esa oportunidad y la posible manera de mitigar efectos similares en fenómenos El Niño que se presenten en el futuro (véase el recuadro).

Mejor prevenir que curar: El Niño 1997-98

De acuerdo con un nuevo estudio internacional, miles de pérdidas humanas y decenas de miles de millones de dólares en daños económicos continuarán afectando a los países en desarrollo en ciclos de dos a siete años hasta que se concrete una inversión para mejorar el pronóstico y la preparación contra este fenómeno. El estudio fue producto del trabajo de equipos de investigadores en 16 países de América Latina, Asia y África. Cuatro organizaciones de las Naciones Unidas colaboraron en la preparación del mismo (PNUMA, la Universidad de las Naciones Unidas, la OMM y la EIRD) en conjunto con el Centro Nacional de Investigación Atmosférica de Estados Unidos (NCAR).

Es fundamental contar con pronósticos más confiables de El Niño y con una capacidad de rápida reacción frente a ellos por parte de los gobiernos, sin lo cual, las personas, infraestructuras y economías vulnerables en muchas partes del mundo seguirán sufriendo periódicamente eventos de El Niño en forma de inundaciones, incendios, sequías, ciclones y brotes de enfermedades infecciosas.

Pocos pronosticadores llegaron a predecir el inicio de El Niño a mediados de 1997 y ninguno pudo calcular la magnitud de ‘El Niño del siglo’ hasta que el fenómeno estaba desarrollándose a pleno. Los servicios meteorológicos nacionales y regionales generalmente ofrecían predicciones de los impactos de El Niño muy generales como para ser utilizados con confianza por los responsables de las tomas de decisiones nacionales y locales. Las pérdidas de El Niño en 1997-98 incluyeron miles de muertos y lesionados en las fuertes tormentas, olas de calor, incendios, inundaciones, heladas y sequías. Se calcula que el daño relacionado con El Niño osciló entre 32 y 96 mil millones de dólares.

Fuente: UNU 2001.

Niveles del mar durante El Niño, 1997-98

Las imágenes satelitales registran los niveles del mar en el Pacífico el 10 de noviembre de 1997. Los episodios El Niño se caracterizan por niveles del mar más altos (zonas en rojo y blanco) en el Pacífico Sur cercano a América del Sur, y niveles más bajos (zonas azules) en el otro lado.

Fuente: Topex/Poseidon NASAA