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GEO-3: GLOBAL ENVIRONMENT OUTLOOK  
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Panorama mundial

Recursos de la diversidad biológica

La diversidad biológica se define como la variabilidad de organismos vivos de cualquier fuente, incluidos los ecosistemas terrestres, marinos y otros ecosistemas acuáticos, así como los complejos ecológicos de los que forman parte. La noción incluye diversidad dentro de una especie (diversidad genética), entre especies y entre ecosistemas.

No existe una clasificación global de los ecosistemas universalmente aceptada (UNEP 1995) pero Olson (1994) definió 94 clases de ecosistemas basándose en la cubierta vegetal, la vegetación y el clima. Este marco provee un mecanismo para resumir datos a escala mundial, reconociendo al mismo tiempo el carácter distintivo de los ecosistemas dentro de cada región particular.

Número estimado de especies descritas
Reino Especies descritas
Bacteria 4 000
Protoctistas (algas, protozoarios, etc.) 80 000
Animales: vertebrados 52 000
Animales: invertebrados 1 272 000
Hongos 72 000
Plantas 270 000
Total especies descritas 1 750 000
Total posible con inclusión de especies desconocidas 14 000 000
Fuente: UNEP-WCMC 2000.

Los ecosistemas de bosques tropicales son los hábitat más ricos en especies. Aunque cubren menos del 10 por ciento de la superficie de la Tierra, contienen tal vez el 90 por ciento de las especies del planeta. Los arrecifes de coral y los páramos mediterráneos son también ricos en especies. Hasta la fecha, los taxonomistas han dado nombre a aproximadamente 1,75 millón de especies (UNEP-WCMC 2000). Se ha calculado recientemente que el número total de especies asciende a 14 millones (véase el cuadro), aunque esto es todavía altamente incierto, debido a la falta de información sobre especies de insectos, nematodos, bacterias y hongos.

Los organismos vivos prestan una gran variedad de servicios ambientales, tales como la regulación de la composición gaseosa de la atmósfera, la protección de las zonas costeras, la regulación del ciclo hidrológico y del clima, la generación y conservación de suelos fértiles, la dispersión y degradación de deshechos, la polinización de muchos cultivos y la absorción de contaminantes (UNEP 1995). Muchos de estos servicios no son ampliamente conocidos ni adecuadamente evaluados en términos económicos; no obstante, se ha calculado recientemente que el valor económico total de los servicios de 17 ecosistemas oscila entre los 16 y 54 billones de dólares por año (Costanza y otros 1997).

La salud y el bienestar humano dependen directamente de la diversidad biológica. Por ejemplo, 10 de los 25 medicamentos más vendidos en 1997 se derivaron de fuentes naturales. Se calcula que el valor total de los productos farmacéuticos derivados de recursos genéticos se ubica entre 75.000 y 150.000 millones de dólares por año. Para cuidados de salud, cerca del 75 por ciento de la población del mundo depende de medicinas tradicionales que se derivan directamente de fuentes naturales (UNDP, UNEP, World Bank y WRI 2000).

La diversidad biológica asegura también recursos genéticos para la alimentación y la agricultura y constituye por consiguiente la base biológica de la seguridad alimentaria del mundo y el soporte del sustento humano. Varias especies relacionadas con plantas silvestres son de gran importancia para la economía, tanto en el ámbito nacional como internacional. Por ejemplo, ciertas variedades de cebada provenientes de Etiopía dieron protección contra patógenos virales a los cultivos de cebada de California, cuyo valor asciende a 160 millones de dólares anuales. La resistencia genética a enfermedades obtenida a partir de variedades silvestres de trigo en Turquía ha sido valuada en 50 millones de dólares anuales (UNEP 1995).