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GEO-3: GLOBAL ENVIRONMENT OUTLOOK  
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Aguas subterráneas

Cerca de 2.000 millones de personas, aproximadamente una tercera parte de la población mundial, dependen del aprovisionamiento de aguas subterráneas y extraen cerca del 20 por ciento del agua total del planeta (entre 600 y 700 km3) por año, del cual gran parte proviene de acuíferos superficiales (UNDP y otros 2000). Muchos habitantes de zonas rurales dependen completamente de las aguas subterráneas.

Hasta hace poco, se les prestaba bastante menos atención a las cuestiones de aprovechamiento y calidad de las aguas subterráneas (especialmente en algunas regiones en desarrollo) que a las de aguas superficiales, y los datos sobre las reservas y circulación de las aguas subterráneas son todavía menos fidedignos. Sin embargo, en Europa se le ha prestado mucha atención a la calidad de las aguas subterráneas ya que numerosos asentamientos dependen de esos recursos para abastecerse de agua. En general, los recursos hídricos subterráneos son vulnerables a diversas amenazas, como el abuso y la contaminación (véase el cuadro).

Problemas relativos a la calidad de las aguas subterráneas
Problemas Causas Temas de preocupación
Contaminación antropogénica

Protección insuficiente de los acuíferos vulnerables contra los vertidos realizados por seres humanos y aguas de lixiviación provenientes de:

  • actividades urbanas e industriales
  • intensificación de los cultivos agrícolas

Patógenos, nitratos, sales de amonio, cloro, sulfatos, boro, metales pesados, COD, hidrocarburos aromáticos
y halogenados

nitratos, cloro, plaguicidas

Contaminación que ocurre naturalmente Relacionada con la evolución del pH-Eh de las aguas subterráneas y la disolución de minerales (agravada por la contaminación antropogénica y/o la explotación incontrolada) Principalmente hierro, flúor y a veces, arsénico, yodo, manganeso, aluminio, magnesio, sulfatos, selenio y nitratos (de la paleorrecarga)
Contaminación en la boca de los pozos Diseño y construcción inadecuados de pozos que permiten la penetración directa de aguas superficiales o aguas subterráneas poco profundas contaminadas Principalmente patógenos
Fuente: Foster, Lawrence y Morris 1998.

Cuando la utilización supera la recarga natural durante un período prolongado, los niveles de aguas subterráneas disminuyen. En partes de India, China, Asia Occidental, la ex Unión Soviética, el oeste de Estados Unidos y la Península Arábiga están disminuyendo las capas freáticas, lo que limita así la cantidad de agua que puede utilizarse e incrementa los costos de bombeo para los agricultores (Postel 1997, UNEP 1999). El bombeo excesivo de aguas subterráneas puede causar intrusión de agua salada en las zonas costeras. Por ejemplo, en Madrás, India, la intrusión de agua salada llegó 10 kilómetros tierra adentro y contaminó pozos (UNEP 1996).

La preocupación por los problemas crecientes relativos a los recursos hídricos subterráneos impulsó a la comunidad internacional, gobiernos y otras partes interesadas a comenzar a tratarlos. Por ejemplo, el Segundo Foro Mundial del Agua, realizado en marzo de 2000, organizó un taller especial sobre aguas subterráneas. Entre las recomendaciones surgidas en dicho taller, pueden mencionarse la necesidad de crear conciencia pública, y mejorar la disponibilidad, calidad de la información y el acceso a ella para las partes interesadas, técnicos especialistas y responsables de la adopción de políticas (World Water Forum 2000).