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GEO-3: GLOBAL ENVIRONMENT OUTLOOK  
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Aumento en la demanda de agua

La principal causa del aumento en la demanda de agua es el rápido crecimiento demográfico. La población de la región aumentó de 37,3 millones en 1972 a 97,7 millones en 2000 (United Nations Population Division 2001). Un alto índice anual de crecimiento demográfico de más del 3 por ciento en la subregión del Mashreq causó la disminución del volumen per cápita anual de recursos hídricos disponibles de 6.057 m3 en 1950 (Khouri 2000) a 1.574 m3 en 2000 (véase el recuadro).

Índice de estrés hídrico en Asia Occidental
  Mashreq Península Arábiga Región de Asia Occidental
Población (en millones, 2000) 50,7 47,0 97,7
Agua disponible (en km3/año) 79,9 15,3 95,2
Agua aprovechada (km3/año) 66,5 29,6 96,1
Índice de estrés hídrico (%) 83,3 >100 >100
Disponible per cápita (m3/año) 1574 326 974
Fuente: ACSAD 2000 y United Nations Population Division 2001.

La demanda de agua para uso doméstico ha estado aumentando también debido a un incremento en el consumo per cápita. En muchos países, se raciona el agua para limitar la demanda. Por ejemplo, Jordania restringe el abastecimiento de agua en Ammán a sólo tres días por semana. En Damasco, se puede usar agua durante menos de 12 horas por día.

Usos del agua en Asia Occidental

Los orígenes y usos de los recursos hídricos en las subregiones de Asia Occidental: en la Península Arábiga se depende principalmente de las aguas subterráneas, en los países del Mashreq, de las aguas superficiales, pero ambas subregiones aprovechan la mayor parte del agua para la agricultura.

Fuente: Khouri 2000.

La agricultura es el principal destino del agua en Asia Occidental; representa el 82 por ciento del total de agua consumida comparado con el 10 y 8 por ciento para los sectores doméstico e industrial respectivamente. En la Península Arábiga, la agricultura utiliza cerca del 86 por ciento de los recursos hídricos disponibles, y alrededor del 80 por ciento en el Mashreq (Khouri 2000). Para satisfacer la demanda de agua, especialmente para el riego, la extracción de aguas subterráneas aumentó en gran medida durante los últimos tres decenios.

En los países integrantes del Consejo de Cooperación del Golfo, el abastecimiento total de agua por año aumentó de 6 km3 en 1980 a 26 km3 en 1995, de los cuales el 85 por ciento se destina a la agricultura (Zubari 1997). En 1995, los países del mencionado consejo poseían recursos hídricos equivalentes a 466 m3/año per cápita y tenían un aprovechamiento de agua de 1.020 m3/año per cápita, lo que producía un déficit medio anual de agua de unos 554 m3 per cápita, obtenido principalmente por la explotación de las reservas de aguas subterráneas (Zubari 1997).

El índice de estrés hídrico en Asia Occidental (expresado como un porcentaje del agua aprovechada sobre los recursos hídricos disponibles) es más del 100 por ciento en cinco de los siete países de la Península Arábiga, y es grave en los dos restantes. Esos países ya han agotado sus recursos hídricos renovables y ahora están explotando sus reservas no renovables. En el Mashreq, excepto en Jordania, el índice de estrés hídrico es menor (véase el cuadro). Mientras que los recursos hídricos per cápita en 9 de los 12 países de Asia Occidental están por debajo de los 1.000 m3/año, tampoco llegan a 500 m3/año en siete países. El valor general del índice de estrés hídrico para Asia Occidental es más del 100 por ciento (véase el cuadro más arriba).

Durante los últimos tres decenios, la adopción de políticas de autosuficiencia alimentaria alentó la expansión agrícola. Los gobiernos ofrecieron subsidios e incentivos que produjeron una expansión a gran escala de la actividad agrícola, aumentando la demanda de agua satisfecha principalmente por medio de la explotación de profundos acuíferos. Además, el bombeo no regulado, la falta de tarifas o montos mínimos aplicados al agua de riego, la ausencia de medidas de aplicación en contra de perforaciones ilegales, prácticas de riego deficientes y la falta de concientización en los agricultores causaron un uso excesivo del agua.

La intensa actividad agrícola y la gran utilización de agroquímicos contribuyeron también a la contaminación de los recursos hídricos. Por ejemplo, la concentración de nitratos en el agua corriente de Gaza supera las directrices de la OMS (10 mg/litro) y las concentraciones de nitratos aumentan a un ritmo de 0,2-1,0 mg/litro por año en los pozos costeros del país. Si se adhiriera a las normas de la OMS, la mitad de esos pozos costeros serían declarados no aptos como fuentes agua potable (PNA 2000).

Aprovechamiento de agua para riego en Asia Occidental

Los subsidios e incentivos condujeron a la gran expansión del sector agrícola privado en Asia Occidental y a la extensión de riego suplementario en algunas zonas agrícolas no irrigadas. Por ejemplo, la superficie total de regadío en Siria se ha casi duplicado durante los últimos tres decenios, aumentando de 625.000 ha (10,9 por ciento de tierras cultivables) en 1972 a 1.186.000 ha (25,2 por ciento de tierras cultivables) en 1999 (FAOSTAT 2001). En Iraq, el porcentaje de tierras de regadío creció del 30,3 por ciento en 1972 al 67,8 por ciento en 1999 (FAOSTAT 2001). El riego eficaz, es decir, el porcentaje de agua que efectivamente llega a los cultivos, no supera el 50 por ciento en la región y a veces decae tanto como el 30 por ciento, lo que provoca elevadas pérdidas de agua (ACSAD 1997).

Se emplearon 254 km3 de agua en el cultivo de trigo en Arabia Saudita de 1980 a 1995 (Al-Qunaibet 1997), equivalente al 13 por ciento de las reservas totales de aguas fósiles subterráneas de 1.919 km3 (Al Alawi y Razzak 1994).

Recursos hídricos disponibles en Asia Occidental (en millones de m3/año)
  Mashreq Península Arábiga Región de Asia Occidental
Aguas superficiales 68 131 6 835 74 966
Aguas subterráneas 8 135 6 240 14 375
Desalinización 58 1 850 1 908
Reaprovechamiento del drenaje agrícola 3 550 392 3 942
Total 79873 15 318 95 191
Fuente: Khouri 2000.