About UNEP UNEP Offices News Centre Publications Events Awards Milestones UNEP Store
GEO-3: GLOBAL ENVIRONMENT OUTLOOK  
UNEP Website GEO Home Page
UNEP Website GEO Home Page

Atmósfera: Asia Occidental

Calidad del aire

Asia Occidental tiene un nivel de industrialización bajo en comparación con el de Europa y Estados Unidos, pero el crecimiento de su población, la urbanización y el aumento de las industrias relacionadas con el petróleo y de otras actividades industriales han dado como resultado la aparición de «sitios críticos» de contaminación atmosférica. En las grandes ciudades y centros industriales de Asia Occidental las concentraciones de los principales contaminantes atmosféricos exceden, a menudo entre 2 y 5 veces, las directrices de la OMS (World Bank 1995).

La quema de combustibles fósiles es la causa de contaminación atmosférica más importante y la fuente principal de emisiones antropógenas de CO2. Toda la producción de energía primaria comercial de Asia Occidental se obtiene por este medio. Esta producción aumentó de 665,5 millones de toneladas de equivalentes de petróleo (mtep) en 1972 a 974,2 mtep en 1997, mientras que el consumo de energía aumentó de 27,0 a 229,5 mtep durante ese mismo periodo (recopilación a partir de IEA 1999).

La industria del cemento contamina la atmósfera
La industria del cemento, que es la mayor fuente industrial de emisiones de CO2 en la subregión del Masherq, emite también grandes cantidades de polvo que cubre la vegetación vecina, poniendo en peligro la salud humana y los ecosistemas. En Líbano la industria del cemento es responsable del 77,2 por ciento del total de emisiones industriales (Government of Lebanon 1998). En Siria las emisiones de materia particulada producidas por una sola fábrica de cemento cercana a Damasco dan por resultados niveles de partículas en suspensión que exceden las directrices en un radio de 3 km. Esto ha causado enfermedades respiratorias y torácicas en trabajadores y también en comunidades vecinas (CAMRE y UNEP 1997).

Las principales fuentes de contaminación atmosférica en los países del Consejo de Cooperación del Golfo (GCC) son las refinerías de petróleo, los centros de almacenamiento de petróleo, las plataformas de perforación de pozos petroleros, las plantas petroquímicas y fábricas de fertilizantes, y los vehículos a motor. En los países del Mashreq, la tecnología anticuada, especialmente de las centrales eléctricas, fábricas de fertilizantes, plantas metalúrgicas y fábricas de cemento, ha sido la causa del deterioro de la calidad del aire, no sólo en sitios industriales, sino también en los asentamientos vecinos. Entre los contaminantes atmosféricos que se emiten, las partículas en suspensión son el motivo de mayor preocupación, pues sus niveles están muy por encima de los límites permitidos. Se calcula que en Siria las pérdidas económicas causadas por las repercusiones de la mala calidad del aire en la salud humana ascienden aproximadamente a 188 millones de dólares por año (World Bank y UNDP 1998). Sin embargo, las tendencias recientes en Asia Occidental, particularmente en los países del GCC, son hacia la adopción de métodos más limpios de producción industrial, sobre todo en las grandes industrias: petrolera, petroquímica, de fertilizantes y metalúrgica.

Consumo y producción de energía: Asia Occidental (equivalente en millones de toneladas de petróleo por año)

La producción de energía en Asia Occidental ha excedido actualmente el nivel máximo anterior, alcanzado en 1979; el consumo sigue aumentando a un ritmo de cerca del 3,5 por ciento anual.

Fuente: Recopilación a partir de IEA 1999.

El creciente número de vehículos, la gestión inadecuada del tránsito, el envejecimiento de los automóviles y la congestión en las carreteras son otras tantas causas del nivel de contaminación atmosférica. Muchos vehículos están en malas condiciones, cerca del 30 por ciento tienen más de 15 años, y producen emisiones de hidrocarburos y de NOx mucho más elevadas que los nuevos (World Bank y UNDP 1998). Además, la gasolina con aditivos de plomo sigue usándose en muchos países, agravando los problemas de salud en las ciudades y a lo largo de las carreteras (World Bank 1995). Para hacer frente a este problema algunos países han adoptado medidas para suprimir la gasolina con plomo. La gasolina sin aditivos de plomo ya se ha introducido en los países del GCC y en Líbano y es la única que se produce en Bahrein desde julio de 2000 (BAPCO 2000).

La contaminación atmosférica causada por actividades humanas así como las tormentas estacionales de polvo y arena contribuyen a la contaminación del aire en Asia Occidental en general y a lo largo de las costas del nordeste del Golfo Arábigo (Pérsico) en particular (ROMPE 1999). Las tormentas de polvo absorben contaminantes, como los plaguicidas, y pueden transportarlos a grandes distancias, causando así efectos adversos en el medio ambiente, la economía y la calidad de vida. Se calcula que la cantidad anual de precipitación de polvo a lo largo de las zonas costeras de Kuwait puede ascender a 1.000 toneladas por km2, con una concentración media general de 200 µg por m3 (Khalaf y otros 1980, EPA 1996).

La contaminación atmosférica transfronteriza es un problema de importancia creciente en la región. Para contener la contaminación atmosférica es necesario adoptar medidas más estrictas que controlen las emisiones, promuevan el uso de tecnologías modernas y eficientes, y apoyen la reestructuración de los precios de los recursos energéticos. Para reducir el consumo de energía y las emisiones de gases de efecto invernadero que le están asociadas, es necesario establecer programas que promuevan el uso eficiente de la energía en los sectores de la electricidad, el petróleo, el transporte, la industria, la agricultura y la vivienda.