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GEO-3: GLOBAL ENVIRONMENT OUTLOOK  
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Urbanización

Los crecientes niveles de urbanización son consecuencia del incremento natural de la población urbana y de la migración de la población rural a las ciudades. Durante los últimos cincuenta años, una gran proporción de la población rural se ha convertido en urbana, proceso de urbanización que continuará bien entrado el siglo XXI (como urbanización se entiende la concentración de las personas y actividades en áreas clasificadas como urbanas). Entre los factores que propician esta situación se encuentran las oportunidades y servicios que ofrecen las zonas urbanas, en especial los empleos y la educación, en tanto que en algunas partes del mundo, principalmente en África, otras causas significativas son los conflictos, la degradación de la tierra y el agotamiento de los recursos naturales (UNEP 2000).

Las ciudades representan un papel importante, no sólo como proveedoras de empleo, albergue y servicios, sino también como centros de desarrollo cultural, educativo y tecnológico, como puertas de entrada hacia el resto del mundo, centros industriales para el procesamiento de productos agrícolas y de manufacturas, lugares en donde generar ingresos. Hay un estrecho vínculo positivo entre los niveles de desarrollo humano y los niveles de urbanización de un país (UNCHS 2001b). Sin embargo, un rápido crecimiento urbano conlleva un desempleo creciente, degradación ambiental, falta de servicios urbanos, sobrecarga de la infraestructura existente y carencia de acceso a la tierra, recursos financieros y una vivienda adecuada (UNCHS 2001b). Por todo lo anterior, uno de los principales retos del futuro será el manejo de la sostenibilidad del medio ambiente urbano.

Los niveles de urbanización presentan una estrecha correlación con el ingreso nacional (los países más desarrollados ya están urbanizados en su mayor parte) y en casi todos los países las zonas urbanas representan una parte desproporcionada del Producto Interno Bruto (PIB). Bangkok, por ejemplo, genera el 40 por ciento de la producción de Tailandia a pesar de que sólo el 12 por ciento de su población vive en esa ciudad (UNCHS 2001b). Desde la perspectiva mundial, las ciudades producen un promedio del 60 por ciento del PIB de un país.

El rápido aumento de la población urbana en el mundo, acompañado del menor crecimiento de la población rural, ha conducido a una redistribución demográfica a gran escala durante los últimos 30 años. Para el año 2007 la mitad de la población mundial vivirá en zonas urbanas, proporción que se compara con poco más de la tercera parte en 1972; de este modo, el periodo de 1950 a 2050 presenciará un cambio en el 65 por ciento de su población, que de rural pasará a ser urbana (United Nations Population Division 2001a). Para el año 2002, el 70 por ciento de la población urbana del mundo estará viviendo en África, Asia o América Latina (UNCHS 2001a).

En la actualidad los cambios más radicales se presentan en los niveles de urbanización en los países menos desarrollados, que han aumentado de cerca del 27 por ciento en 1975 al 40 por ciento en el año 2000, incremento de más de 1 200 millones de personas (United Nations Population Division 2001b). Además, todo indica que la tendencia continuará durante los siguientes 30 años, agregando 2.000 millones de personas a la población urbana de los países actualmente menos desarrollados. Con estos promedios mundiales hay complejas diferencias regionales en el crecimiento y transformación urbanos. La evolución del porcentaje anual en la población urbana por región muestra una disminución general en el ritmo de urbanización en todas las regiones excepto en América del Norte –véase el gráfico (United Nations Population Division 2001b).

Distribución de la población mundial (%) por tamaño de asentamiento, 1975 y 2000
  Zonas rurales <1 millón 1-5 millones >5 millones
  1975 2000 1975 2000 1975 2000 1975 2000
Todo el mundo 62,1 53,0 25,1 28,5 8,0 11,6 4,8 6,9
Regiones desarrolladas 30,0 24,0 46,8 48,1 13,9 18,5 9,3 9,5
Regiones en desarrollo 73,2 60,1 17,6 23,7 6,0 10,0 3,2 6,3
Fuente: United Nations Population Division 2001a.

Ha habido un radical aumento en el número y tamaño de las megalópolis (ciudades con más de 10 millones de habitantes) y de concentraciones urbanas en la segunda mitad del siglo XX, así como un cambio en la distribución geográfica de estas ciudades. En 1900 nueve de las diez ciudades más grandes se encontraban en América del Norte y Europa, en tanto que en la actualidad sólo tres se encuentran en el mundo desarrollado (Los Ángeles, Nueva York y Tokio). No obstante, la mayoría de la población urbana del mundo aún vive en ciudades pequeñas y medianas (véase el cuadro), las cuales ahora están experimentando un crecimiento más rápido que las grandes urbes en el mayor número de países (United Nations Population Division 2001b).

Población urbana (porcentaje de totales regionales) por región

Hoy casi la mitad de la población del mundo vive en zonas urbanas. África, Asia y el Pacífico son las regiones menos urbanizadas, en tanto que América del Norte, Europa y América Latina son las más urbanizadas del mundo.

Fuente: Recopilación a partir de United Nations Population Division 2001b.

Porcentaje de crecimiento anual de la población urbana

Si bien todas las regiones aún se están urbanizando, en general el ritmo de este proceso está en disminución, aunque ha tenido poco cambio en África y en realidad ha aumentado en América del Norte.

Fuente: Recopilación a partir de United Nations Population Division 2001b.