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GEO-3: GLOBAL ENVIRONMENT OUTLOOK  
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Zonas urbanas: Europa

En Europa la población urbana creció constantemente durante las décadas de los años sesenta y setenta, además de haberse dado una emigración masiva del interior de las ciudades hacia los suburbios. Desde los años setenta ha habido una tendencia al crecimiento descontrolado en la periferia de las ciudades, debido a la expansión de la infraestructura, a un mayor ingreso en los hogares, a una reducción en el tamaño de las cada vez más numerosas viviendas, así como al envejecimiento de la población. Entre 1980 y 1995 la población urbana de Europa Occidental aumentó un 9 por ciento (United Nations Population Division 2001) pero el número de viviendas en el área se incrementó en un 19 por ciento (EEA 2000).

Población urbana (porcentaje del total): Europa

La población de Europa actualmente está urbanizada en un 76 por ciento, cifra que, según se estima, se estabilizará en el 82 por ciento.

Fuente: United Nations Population Division 2001.

Actualmente el nivel de urbanización en Europa es del 74,6% y tendrá un crecimiento anual calculado en 0,3% entre el año 2000 y 2015 (UNCHS 2001a). Se espera que Europa se estabilice en un nivel de urbanización de aproximadamente el 82 por ciento. En la actualidad, la mitad de su población vive en pequeñas ciudades de entre 1.000 y 50.000 habitantes, una cuarta parte vive en ciudades medianas de entre 50.000 y 250.000 habitantes y la otra cuarta parte vive en ciudades de más de 250.000 habitantes (UNCHS 2001b). No se espera que una mayor urbanización de Europa cambie este patrón de manera significativa.

Los problemas de desarrollo urbano y su impacto en el medio ambiente son todo un desafío para los encargados de las políticas europeas. El problema se ve agravado en los países de Europa Central y Oriental, así como en los Estados Recientemente Independizados, por el hecho de que en la última década los gobiernos nacionales han delegado una gran variedad de responsabilidades urbanas (ambientales) en las autoridades locales o regionales, pero no han ofrecido los recursos adecuados para cumplir con estas responsabilidades. Las autoridades locales de toda Europa han comenzado a aplicar Programas Locales 21 y Programas de Habitat locales; un número importante ha adoptado la Carta de Ciudades Europeas Sostenibles, que subraya la importancia de los enfoques integrados en lo relacionado con la sostenibilidad y una mejor colaboración entre las ciudades. Una revisión de la aplicación del Programa de Habitat ha revelado que en Europa se ha avanzado al mejorar la eficiencia del uso del agua mediante procesos tecnológicos avanzados y la instrumentación de planes y políticas para el manejo de los recursos hídricos (UNCHS 2001c). También se han hecho esfuerzos importantes para reducir la contaminación atmosférica y del agua mediante prevención y disminución de descargas de las sustancias más contaminantes y peligrosas, así como por incentivos para la reutilización y reciclado. No obstante, la creciente contaminación atmosférica generada por los vehículos automotores sigue siendo motivo importante de preocupación. En Europa Oriental, el uso de obsoletos sistemas comunitarios de calefacción y la quema de carbón son una causa importante de contaminación. Los otros dos temas clave en Europa son la contaminación acústica y los desechos sólidos.