United Nations Environment Programme

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Módulo 5: Impacto Ambiental

pollutionLa contaminación atmosférica no sólo afecta a la salud humana; también tiene impactos negativos en el entorno natural. Entre esos impactos figuran: la formación de ozono a nivel del suelo; la acidificación y la eutrofización; y el cambio climático.





 Fotografía: UNEP Still Pictures

Ozono a nivel del suelo:
Las emisiones de NO y HC forman ozono a nivel del suelo (O3), que es tóxico para las plantas y daña las cosechas y demás vegetación, como los bosques. Se ha comprobado que los daños a las cosechas provocados por el ozono a nivel del suelo determinan una disminución de la productividad agrícola.



Acidificación y eutrofización:
La acidificación y la eutrofización (véase el glosario) también pueden causar daños a las tierras agrícolas, los bosques y los lagos. La acidificación ocurre cuando se depositan en el medio ambiente cantidades excesivas de ácido sulfúrico y ácido nítrico, que se forman a partir de las emisiones de azufre y NOx liberadas en la atmósfera. La eutrofización, también llamada "contaminación de los nutrientes", es causada en parte por las emisiones de NOx. No obstante, la proporción de contaminación proveniente en el sector del transporte es relativamente menor en comparación con otras fuentes, como la filtración de fósforo en el sector agrícola. Entre los efectos ecológicos resultantes de la acidificación y la eutrofización figuran: una productividad agrícola reducida; una vida acuática reducida en los lagos; una excesiva proliferación de algas en los lagos; y bosques "estresados" que crecen lentamente o simplemente desaparecen.

  • Se estima que el 10% de todas las tierras en la Unión Europea se ven afectadas negativamente por la acidificación, y que más del 20% de las tierras se ven afectadas negativamente por la eutrofización.

Cambio climático: Un efecto ambiental a largo plazo -y tal vez el más grave- de la contaminación atmosférica es el cambio climático, que se caracteriza por el aumento de las temperaturas medias mundiales. En el Módulo 6 se proporciona una explicación más detallada de la manera en que funciona el cambio climático.

Las temperaturas medias mundiales siempre han variado, y la naturaleza tiene una capacidad enorme para adaptarse a esos cambios. La evolución de nuestros ecosistemas se ha producido por lo general a lo largo de miles de años, dando amplio margen para que las especies animales y vegetales se adaptaran y, en caso necesario, migraran a zonas climáticas más apropiadas.

No obstante, los cambios actuales de nuestro clima son diferentes a los que ocurrieron en el pasado. Más importante aún, el ritmo del cambio es -desde la perspectiva de los sistemas climáticos- sumamente rápido. La naturaleza de esos efectos rápidos del cambio climático es muy compleja, y por consiguiente es difícil -sino imposible- comprenderla plenamente. Sin embargo, la mayoría de los científicos, expertos en el cambio climático y gobiernos convienen en que los efectos del cambio climático serán graves y que deben adoptarse medidas al respecto. Sin tiempo suficiente para adaptarse a los impactos del cambio climático, habrá efectos perjudiciales graves en el mundo animal y vegetal, así como los consiguientes impactos negativos prácticamente en todos los sectores de la economía.



Figura 3: La muerte de los bosques y el deterioro de edificios históricos son dos de los efectos visibles de la acidificación.